Alice Hamilton (1869-1970) y las enfermedades laborales

Cinco años después de la Cumbre de la Tierra (OMS, 1997), este organismo internacional destacó en su publicación Salud y ambiente en el desarrollo sostenible la importancia de los riesgos químicos, que continuan aumentando de tal forma que se estima el uso de más de cien mil sustancias en distintas actividades económicas. Aparte de esto, en los lugares de trabajo también están presentes más de dos centenares de agentes biológicos como las bacterias, virus, hongos, parásitos, etc. Además de los agentes químicos y biológicos, hay que tener en cuenta también, los agentes físicos, presentes en numerosas actividades.

Al inicio del siglo XX, de forma especial en los Estados Unidos y en el Reino Unido, se desarrollaron actividades de carácter preventivo. Se comenzó a estudiar el ambiente y las practicas de trabajo con el objetivo de modificarlos, evitar los riesgos y proteger la salud de los trabajadores. El concepto fundamental de la higiene ocupacional o laboral se fue desarrollando poco a poco. Para el higienista de este tipo el “paciente” es el “local de trabajo”. Para “diagnosticar” el estado de salud del ambiente laboral se desarrollaron instrumentos como los equipos para cuantificar exposiciones a productos peligrosos, el uso de valores limites para la exposicion y, lo mas importante, la aplicacion de estrategias sistematicas para prevenir y controlar los riesgos. Una de las pioneras en este campo fue Alice Hamilton.

Nació en Nueva York tal día como hoy, es decir, el 27 de febrero, de 1869. Se graduó en la Escuela de Medicina de la Universidad de Michigan en 1893. Estuvo como interna en los Hospitales de Minneapolis y de Boston antes de estudiar bacteriología en Europa, en la Universidad de Frankfurt, y en América en la John Hopkin. Hay que señalar que Robert Koch y Paul Ehrlich rechazaron su solicitud de estudiar con ellos en Berlín. Gente formada por estos si que las aceptaron en Frankfurt.

En 1898 fue contratada como profesora de patología en el Colegio Médico de Mujeres de la Northwestern University de Chicago, que desapareció pronto. Estuvo también en el Memorial Institute for Infectious Diseases, de Chicago. Una charla de Jane Addams (1860-1935) le llevó a enrolarse en las actividades de la Hull House. Addams era socióloga, pacifista, reformadora y sufragista. En 1889 fundó la Hull House, primera institución social dedicada a los inmigrantes, con guardería infantil y diversos programas de educación, y de viviendas de bajo coste en Estados Unidos. Fue defensora del voto femenino, presidió la Asociación Femenina para la Paz y la Libertad. Presionó al Gobierno en favor de los derechos de la mujer, de los niños y de la juventud.

De lleno preocupada por aspectos sociales, el gobernador de Illinois, Charles Deneen, en 1910 contrató a Hamilton para que estudiara las enfermedades ocupacionales o laborales (Commission on Occupational Diseases). Estudió el envenenamiento por plomo en diferentes industrias como las de munciones. Demostró que los gases de nitrógeno, el plomo y la fabricación de la viscosa rayón podían acarrear enfermedades como pérdida de visión, alteraciones mentales, parálisis y, en algunos casos, la muerte. Más tarde trabajó en los efectos de las anilinas, del monóxido de carbono, de mercurio, del radio, del benceno, etc.

Utilizó estos argumentos científicos para presionar a los gobernantes para que compensaran a la víctimas, para que mejoraran las condiciones de trabajo y también en la lucha contra el trabajo infantil.

Durante muchos años vivió en la Hull House. En 1919 fue la primera mujer que fue contratada como miembro del equipo de la Harvard medical School. Estudió la contaminación ambiental para el gobierno de los Estados Unidos así como para las Naciones Unidas. Después de su jubilación siguió luchando; participó en las campañas contra el Macartismo, contra la ejecución de Julius y Ethel Rosemberg, y contra la guerra de Vietnam. Murió a la edad de 101 años el 22 de septiembre de 1970.

Es autora de varias publicaciones entre las que podemos destacar: Industrial Poisons in the United States (1925), Industrial Toxicology (1934) and Exploring the Dangerous Trades (1943).

Alice Hamilton
 

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