Simon Flexner (1836-1946) bacteriólogo y patólogo

Tal día como hoy, pero de 1863, nació en Louisville, Kentucky, Simon Flexner, patólogo norteamericano y bacteriólogo. Pertenecía a una familia judía de Checoeslovaquia que emigró a Kentucky. Flexner estudió en la escuela local de Louisville y después en el Colegio de Famacia de la misma ciudad, donde se graduó en 1882. Trabajó en la droguería de su hermano mayor mientras estudiaba medicina. Obtuvo el grado de doctor en 1889. Entonces las ciencias básicas estaban muy desatendidas y apenas se contaba con medios para la investigación. Flexner adquirió un microscopio para estudiar tejidos sanos y enfermos, y realizar exámenes microscópicos que ordenaban sus colegas a los enfermos.

Por recomendación de su hermano Abraham Flexner, Simon fue a Baltimore para estudiar anatomía patológica y bacteriología en el Johns Hopkins Hospital con William Henry Welch (1850-1934). Cuando abrió la Escuela de Medicina John Hopkins, Flexner fue profesor de anatomía patológica durante el curso 1891-1892. También se dedicó a estudiar la meningitis cerebroespinal, tema que le ocupó muchos años.

Flener viajó a Europa en 1893 y trabajó con Friedrich von Recklinghausen (1833-1910) en Estrasburgo. Estuvo también en Praga. A su regreso fue patólogo en el Hospital John Hopkins y profesor de anatomía patológica entre 1895 y 1898. Al año siguiente fue contratado como profesor de pleno derecho de anatomía patológica.

Tras la adquisición de las Islas Filipinas, Flexner se desplazó a Manila con dos estudiantes de medicina para estudiar la situación médica de las Islas. Al año siguiente aisló el germen causante de la disentería: Bacillus dysenteriae (ahora denominado Shigella dysenteriae y que también se le conoce como bacilo de Flexner). Flexner se acercó a Japón y visitó el Instituto Kitasato. Ese mismo año fue contratado profesor por la Universidad de Pensilvania, donde creó un buen equipo, planificó la construcción de laboratorios adecuados y desarrolló trabajos de investigación sobre la disentería, la pancreatitis y la inmunidad. Uno de sus discípulos fue el japonés Hideyo Noguchi (1876-1928).

Durante la epidemia de peste de California de 1901 el gobierno lo envió a San Francisco para que estudiara la situación. Los Rockefeller tenían planificado crear un Instituto de Investigación Médica. Entre las personas a las que recurrieron estaba Flexner. En 1902 fue elegido para dirigir el departamento de patología y bacteriología. También dirigió el Instituto entre los años 1920 y 1935. Flexner logró reunir a Samuel James Meltzer, Phoebus Aaron Levene, Jacques Loeb, Eugene Lindsay Opie, Rufus I. Cole, y Francis Penton Rous, a los que se unió también Alexis Carrel.

En 1903 preparó un suero para los afectados por la meningitis cerebroespinal que usó entre los afectados en la ciudad de Nueva York en 1906. De forma independiente el alemán Georg Jochmann (1874-1915) realizó trabajos parecidos sobre el serodiagnóstico y seroterapia de la enfermedad. De 1300 niños tratados por este procedimiento la mortalidad bajó al 31 por cien. Después, cuando el tratamiento se administraba por vía intracraneal, la mortalidad se redujo al 20 por cien. Este fue el mejor tratamiento disponible hasta que en los años treinta del siglo XX se introdujeron las sulfamidas. Flexner fue también quien dirigió el equipo que identificó el virus de la poliomielitis y demostró que se podía transmitir por vía nasofaríngea.

Flexner fue jefe de la Public Health Commission del Estado de New York y consejero de la Armada de los EEUU durante la Primera Guerra Mundial. Fue miembro de la American Philosophical Society desde 1901, de la National Academy of Sciences desde1908, y miembro extranjero de la Royal Society desde 1919. Sustituyó en 1902 a H. Welchs como editor del Journal of Experimental Medicine.

Murió en la ciudad de Nueva York el 2 de mayo de 1946.

S. Flexner

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