Ernst Boris Chain (1906-1979)

Tal día como hoy, pero de 1906, nació en Berlín Ernst Boris Chain, quien en 1945 compartió el Premio Nobel de Medicina y Fisiología con Sir Alexander Fleming (1881-1955) y Sir Howard Walter Florey (1898-1968). Su padre, Michael Chain, era químico, lo que influyó en su dedicación posterior a esta disciplina. Durante sus estudios secundarios en el Luisengymnasium, de Berlín, ya frecuentaba el laboratorio de su padre.

Siguió los estudios de química en la Universidad Friedrich-Wilhelm de Berlín y se graduó en 1930. Se centró después en el estudio de la bioquímica e investigó sobre los enzimas en en Instituto de Patología de la Charité de la capital alemana.

Por razones políticas -el régimen nazi accedía al poder en 1933- se trasladó a Cambridge. Allí trabajó en la Universidad con Frederick Gowland Hopkins en el aislamiento de sustancias biológicas activas como los fosfolípidos. Invitado por Florey, pasó a dirigir en 1936 la sección de química de la Sir William Dunn School of Pathology, en Oxford.

En 1938 Florey y Chain iniciaron la investigación sistemática de las sustancias antibacterianas producidas por microorganismos. Al finalizar la Segunda Guerra Mundial fue nombrado miembro de la Royal Society y pasó a dirigir el Centro Internacional de microbiología química del Istituto Superiore di Sanità, en Roma. Más tarde, en 1961, llegó a ocupar el puesto de profesor de bioquímica del Imperial College, de la Universidad de Londres.

De su obra cabe resaltar los trabajos relacionados con el descubrimiento de las propiedades terapéuticas de la penicilina, logro que llevó a cabo con Howard Walter Florey. El trabajo “The discovery of the chemotherapeutic properties of penicilin” (1945) fue uno de los más destacados. También podemos mencionar otros anteriores como “Penicilin as a chemotherapeutic agent” (The Lancet, 1940; 2: 226-8) redactado con Florey, Gardner, Heatly, Jennings, Orr-Ewing y Sanders.

Estos trabajos significaron la culminación de una larga serie de investigaciones entre las que debemos destacar, entre otras, la descripción del fenómeno de los “antagonismos bacterianos” descrito por Pasteur y Jouber; los fenómenos observados por John Tyndall; el término “antibiosis” propuesto por Vuellemin en 1889; los trabajos de Waksman (1942) y la propuesta de la palabra “antibiótico” para referirse a las sustancias químicas elaboradas por microbios que poseen acción inhibitoria selectiva sobre el crecimiento y actividades metabólicas de otros microbios. Además de estos hallazgos habría que mencionar también los trabajos sobre la acción antagonista de los mohos del género Aspergillus sobre el Mycobacterium tuberculosis. Florey hizo una revisión muy interesante en el British Medical Journal de 1945 (2: 635), aunque parece que ninguno de los logros mencionados influyeron en el descubrimiento que hizo Fleming.

Chain recibió numerosos premios y condecoraciones: La Medalla Berzelius de la Sociedad Sueca de Medicina, la Medalla Pasteur del Instituto Pasteur, Premio del Centenario de Paul Ehrlich (1945), Medalla de oro de terapéutica de la Worshipful Society of Apothecaries of London y la Medalla Marotta de la Sociedad Química de Italia (1962), entre otros.

También fue Fellow de la Royal Society en 1949 y recibió nombramientos honoríficos de las Universidades de Lieja, Bordeaux, Turín, París, La Plata, Córdoba, Montevideo, etc. También fue miembro honorífico de varias instituciones y academias, entre ellas la Real Academia de Ciencias de Madrid.

Falleció el 12 de agosto de 1979.

Más información aquí (Nobelprize.org) y aquí (Ernst Boris Chain (1906-1979) and Penicilin, por Bob Weintraub).

E.B. Chain

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