Universitat de València > Licenciatura de medicina > Textos de José L. Fresquet

5. La medicina contemporánea (siglos XIX y XX): Las ciencias básicas


5.4. La constitución de la fisiología moderna

A principios del siglo XIX había distintas concepciones de cuáles debían ser los métodos para estudiar las funciones. Por una parte los alemanes, encabezados por Johannes Müller, pensaban que debían utilizar la observación objetiva y rechazaban la vivisección por ser cruel e infructuosa. Por otra, los franceses, encabezados por François Magendie (1783–1855), pensaban lo contrario; la vivisección era indispensable para recoger datos sobre las funciones corporales. Las dos escuelas hiceron con sus métodos importantes contribuciones al conocimiento de las funciones orgánicas. Los primeros, por ejemplo, estudiaron las glándulas, la sangre, la linfa, el sistema nervioso y los órganos de los sentidos. Los segundos trabajaron en explicar la fonación, funciones del sistema nervioso, la nutrición, la digestión, etc.

Ambos métodos confluyeron a mediados del siglo XIX. Los métodos fueron expuestos de forma brillante por un fisiólogo francés: Claude Bernard (1813-78), discípulo de Magendie, en su obra Introducción al estudio de la medicina experimental (1865). Bernard fundamentó la investigación fisiológica en el llamado razonamiento experimental. Se iniciaba éste con una idea a priori elaborada racionalmente que debía ser confirmada o rechazada por experimentación. También formuló el llamado "experimento analítico" para descartar la influencia de las circunstancias en las que la prueba se realiza (por ejemplo, presión y temperatura ambientales, edad y peso del animal utilizado en el experimento, etc.) suprimiendo o variando, una a una, todas ellas y observando los resultados. Así Claude Bernard fue capaz de explicar muchos hechos importantes para conocer las funciones orgánicas como la síntesis del glucógeno en el hígado a partir de los azúcares de los alimentos.

C. Bernard
Claude Bernard en su laboratorio. Imagen procedente de Wikipedia

A Claude Bernard también se le considera el fundador de la fisiología general: estudiar la funciones de todos los seres vivos y no de una especie sóla; se supera así la típica división entre vegetales y animales. Formuló el concepto fundamental del medio interno: suma de elementos celulares y humorales del organismo que forman su "ambiente interno". Señaló, además, que todos los mecanismos vitales tienen el único objeto de mantener constantes sus condiciones.

Este concepto de Claude Bernard influyó en el hecho de que en el periodo entre la Primera y Segunda Guerra Mundial, los fisiólogos se dedicaran a estudiar el principio de correlación entre las distintas partes. Sobrevino una mentalidad holista que desplazó a la analítica: ver el organismo como una totalidad integrada. En esta línea destacó el fisiólogo Walter Canon (1872-1945) quien, a través de sus trabajos, descubrió que el sistema nervioso simpático desempeña un papel central en la regulación de los procesos orgánicos generales como el metabolismo, la termorregulación, etc. También investigó la función que desempeñan las hormonas. Igual que Bernard, acuñó otro concepto fundamental, el de la "homeóstasis": constancia del medio interno semejante a un estado fijo que resulta del ajuste del organismo a los cambios de su ambiente exterior.

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